El nuevo plan presupuestario aprobado en Washington incluye una inversión de 22.9 millones de dólares para completar y activar un sistema de alerta sismológica en California, donde científicos del Servicio Geológico de EEUU llevan años intentando advertir que esto podría salvar muchas vidas en caso de que ocurra el temido ‘Big One’.

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California está cada vez más cerca de tener un sistema de alerta temprana de terremotos tras la aprobación del presupuesto federal en el Senado durante la madrugada de este viernes en Washington DC.

El plan, de 1.3 billones de dólares, incluye una inversión de 22.9 millones que serían destinados para terminar el sistema de alertas que actualmente está bajo construcción por los científicos e ingenieros del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS).

“Los fondos incluidos en el proyecto de ley ayudarán a garantizar que la costa oeste tenga un sistema de alerta temprana de terremotos en funcionamiento en el futuro cercano”, declaró el representante Ken Calvert, quien además lidera el subcomité que administra el presupuesto de USGS,en un comunicado de prensa.

“Continuaré siendo un campeón de esta tecnología que salva vidas y que puede tener un impacto significativo cuando ocurren los grandes terremotos. Tomemos los pasos que podamos para salvar a los estadounidenses de lesiones prevenibles durante desastres naturales”, agregó el político republicano que representa a la región de Corona.

Por su parte, el representante demócrata de Burbank, Adam Schiff, aplaudió la labor de su colega conservador para lograr que la inversión formara parte del presupuesto federal, ya que un sistema de alertas podría servir para proteger a los residentes de California, Washington y Oregón. Los tres estadosestán expuestos a las catástrofes telúricas dado a su ubicación en el Cinturón de Fuego del Pacífico, una de las zonas sísmicas más activas del planeta.

Los sismos de magnitud 5 y superiores no son raros en California, un estado ya conocido por su vulnerabilidad a los movimientos telúricos y la alta actividad sísmica. Incluso, los californianos llevan años preparándose para un anunciado ‘Big one’ o ‘gran terremoto’, que según expertos sismólogos sería ocasionado por la falla de San Andrés que atraviesa el estado.

El plan actual fue aprobado este viernes para financiar las operaciones del gobierno federal por el resto del año fiscal. Los miembros del Senado dieron el visto bueno de madrugada a las cuentas con 65 votos a favor y 32 en contra, evitando así un nuevo cierre administrativo de gobierno.

La construcción completa del sistema de alertas en la costa oeste del país, llamado ShakeAlert, podría costar al menos 38.2 millones de dólares y luego requeriría una inversión anual de $16.1 millonespara costos de operación y mantenimiento, según el periódico Los Angeles Times.

La creación del sistema de alerta temprana de terremotos en EEUU lleva varios años en la fase de desarrollo y finalmente podría ser una realidad para los habitantes de la costa oeste. USGS tiene previsto llevar a cabo pruebas de los equipos que ya están instalados a finales de 2018.

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Los científicos de la organización indican que más de 850 sensores ya están disponibles, pero necesitan instalar aproximadamente 800 más de los dispositivos para cubrir las largas distancias de la costa oeste y prevenir retrasos en los avisos.

Estos sistemas funcionan porque las ondas sísmicas atraviesan la roca a la velocidad del sonido, que es más lento que la velocidad de los sistemas de comunicaciones actuales. Este retraso permite que las alertas lleguen a los habitantes de una región varios segundos antes de que se sienta el sismo allí.

La Ciudad de México cuenta con un sistema de avisos desde 1991 y Japón activó un programa de alertas a nivel nacional en 2007. Italia, Taiwán, China, Turquía e Estambul son algunos de los países que también han logrado instalar sistemas de alerta sismológica, según USGS.