Para las familias de refugiados que huyen de países devastados por la guerra o devastados por la sequía, el viaje no termina cuando encuentran un hogar más seguro. Adaptarse a un nuevo país presenta una serie de desafíos desalentadores, especialmente para los niños en edad escolar, que tienen que luchar durante la adolescencia mientras tratan de encajar en una nueva tierra extraña. Es una transformación que ocurre en gran medida en la escuela. Durante todo un año, la periodista Helen Thorpe hizo una crónica del progreso de un grupo de estudiantes refugiados en una escuela secundaria estadounidense en Denver, CO. Acaba de publicarse el libro resultante, Los recién llegados: Encontrar refugio, amistad y esperanza en un aula estadounidense, y no podría ser más oportuno. El reasentamiento de refugiados en los Estados Unidos ha estado bajo fuego durante el año pasado, alimentado por un aluvión de miedo y desinformación. Thorpe cuenta una poderosa historia sobre la determinación de 22 estudiantes de todo el mundo para aprender inglés básico y encontrar un lugar en su nuevo hogar, y el trabajo heroico realizado por un maestro para ayudarlos en su viaje. El panorama político tóxico sólo hizo que Thorpe invirtiera más en el proyecto. “Quería mucho más para asegurarme de que estos estudiantes fueran entendidos”, dice ella.

¿Qué te inspiró a escribir The Newcomers?

Helen Thorpe: Quería escribir sobre la crisis de los refugiados de una manera nueva. Las historias de noticias retrataban los viajes de refugiados como si se tratara de pérdidas. Eso es cierto, al principio. Sin embargo, después de que una familia se reasienta, la historia es más acerca de la transformación. Así que decidí ubicarme dentro de un salón de clases de la escuela secundaria de Adquisición del idioma inglés en South High School en Denver para el año escolar 2015-2016. El director me dio la bienvenida porque anteriormente había escrito un libro llamado Just Like Us, sobre estudiantes indocumentados. Ella me dijo que podía pasar tanto tiempo en la escuela como lo deseaba, y me dio margen para informar sobre cualquier clase.

En el libro, describo cómo un maestro enseñó inglés a 22 niños que hablaban 14 idiomas diferentes. También muestro lo que llevó a esas familias a Estados Unidos, cómo les fue a sus padres una vez que llegaron aquí, y cómo interactuaban los niños, sus amistades, enamoramientos y relaciones. El contexto político cambiante me hizo sentir más solo invertido en el proyecto, ya que quería mucho más para asegurarme de que estos estudiantes fueran entendidos

¿Qué hizo a South High una buena opción para el proyecto?

HT: Es una gran escuela secundaria urbana en el medio del país, y se puede imaginar que debido a su ubicación no habría una gran cantidad de familiaridad con culturas extranjeras. Pero South ha estado educando a estudiantes refugiados durante más de dos décadas, y tanto la facultad como el cuerpo estudiantil están muy bien informados sobre el resto del mundo. Los docentes y estudiantes han absorbido todo tipo de información sobre qué idiomas se hablan en otras partes y qué prácticas culturales tienen lugar en otros países. La escuela sirve un oasis de aceptación para los estudiantes nacidos en el extranjero.

South también tiene una larga historia de servicio a estos estudiantes en cooperación con otras organizaciones que apoyan a la comunidad de inmigrantes. Hay un miembro de la facultad llamado Karen Duell que trabaja como enlace con la comunidad y coordina estas interacciones. Lo que vi al pasar un año en el aula de Eddie Williams fue la participación semanal de un terapeuta que trabajaba para el Servicio de la Familia Judía y que visitó para ayudar a los estudiantes a lidiar con sus emociones mientras estaban haciendo la transición aquí. Y la aparición semanal de un grupo de voluntarios de Goodwill Industries que se presentaron para leer con los estudiantes. Pero Karen Duell trabaja con muchos grupos adicionales que ayudan a proporcionar alimentos y ropa y una variedad de servicios a esta comunidad.

Helen Thorpe, authora de “The Newcomers: Finding Refuge, Friendship, and Hope in an American Classroom”

Cuéntanos sobre algunos de los estudiantes y sus experiencias.

HT: Solomon y Methusella, dos hermanos de la República Democrática del Congo, se reportaron a la escuela todos los días y aprendieron a un ritmo astronómico. Estaban siempre bien vestidos, siempre preparados y eran los estudiantes más diligentes. Por otro lado, Jakleen y Mariam, dos hermanas de Iraq, todavía estaban lidiando con experiencias traumáticas. Sin embargo, eran muy convincentes: inteligentes, divertidas y articuladas. Me arraigo para que tengan éxito a pesar de todos los impedimentos. Mientras tanto, Christina, una joven de Birmania, fue abusada en su casa y terminó siendo adoptada por una familia estadounidense; su historia ejemplifica el nivel de trauma experimentado por algunos refugiados. En cada caso, visité familias en casa para aprender más sobre sus viajes. En conjunto, estas tres familias ofrecen una visión más completa de la crisis mundial.

También veo los viajes de un par de familias más de cerca. Viajé a la RD del Congo, el país que ha enviado la mayor cantidad de refugiados a Estados Unidos en los últimos años, para entender el viaje de una familia a un nivel más profundo. Y visité el asentamiento de refugiados en Uganda donde vivía la familia congoleña antes de reasentarme aquí.

Pasaste el año en el aula del maestro Eddie Williams. ¿Qué viste que lo convirtió en un educador especialmente eficaz con este grupo de estudiantes?

HT: Eddie Williams conoció a sus alumnos individualmente y adaptó su enfoque a sus necesidades. Sabía quién aprendía mejor uno a uno, que trabajaba bien en un grupo, que era un aprendiz más cinético, que aprendía mejor dibujando o escribiendo un informe, que podía quedarse solo con una computadora portátil y que aprendería aún más de esa manera. Fue excelente para diferenciar y para manejar la tremenda diversidad de la sala.

Debido a que había estado haciendo esto durante muchos años, también estaba familiarizado con los lugares de los estudiantes. A pesar de que tenía 22 niños que hablaban 14 idiomas diferentes y usaban 5 alfabetos, en su mayoría había tenido estudiantes de esos mismos países anteriormente. Sabía qué idiomas de su habitación estaban más estrechamente relacionados con el inglés (español, francés, portugués) y que no se asemejaban en nada al inglés (árabe, tigriña, karen, karenni). Comprendió qué factores inhibirían el aprendizaje (trauma, proximidad del lenguaje, motivación personal, si el estudiante había decidido reasentarse o si se sentían aquí sin voluntad) y se adaptó a esos factores.

Estuviste con los niños durante las primarias de 2016 y la posibilidad de una presidencia de Trump era grande. Después de la elección, por lo que usted sabe, ¿hubo algún cambio en el clima de la escuela hacia los estudiantes refugiados en términos de una reacción violenta o intimidación, y cómo respondió la escuela?

HT: Después de las elecciones, la escuela brindó apoyo adicional al contratar consejeros adicionales de manera temporal. Los maestros también trataron de proporcionar espacio en el aula para que los estudiantes entendieran lo que había sucedido y procesaran sus ajustes a nivel comunitario. No había reacciones negativas dentro de la escuela que yo sepa. Pero los niños nacidos en el extranjero, especialmente los que usan hiyab, tuvieron problemas en los autobuses y trenes de la ciudad que tomaron para llegar a la escuela, de otros viajeros. Hubo un cambio real y perceptible en la forma en que los estudiantes fueron tratados por otros en la comunidad fuera de la escuela.

En el libro, me llamó la atención Mark, el cristiano evangélico en la comunidad que se ofrecía como voluntario con estas familias todas las semanas. Usted señala que usted y Mark probablemente no estén de acuerdo en general, excepto que los refugiados son, en sus propias palabras, un regalo, no una carga para este país. ¿Tienes esperanzas de que el apoyo a los refugiados se convierta una vez más en la causa bipartidista que tradicionalmente ha sido?

HT: Estoy desanimada por el estado del discurso nacional, que es bastante confuso. Hay muchos conceptos erróneos. Los líderes siguen hablando de los refugiados como si no los examináramos adecuadamente, cuando lo hacemos. Confunden nuestro reasentamiento de refugiados, que es muy ordenado y controlado, con lo que sucedió en Europa con tantos solicitantes de asilo inundando allí sin permiso legal.

Por otro lado, me siento alentada al saber que este es un país fundamentalmente generoso y que la larga historia de reasentamiento de refugiados continuará. Creo que a la larga todas las iglesias y organizaciones sin fines de lucro que hacen este trabajo lograrán recordarnos a todos que somos muy buenos en el reasentamiento de refugiados, y prevalecerá la idea de que podemos y debemos tomar más refugiados.

Una señal muy positiva que he visto en el frente internacional es la campaña #BecomeTheLight organizada por los Juegos Olímpicos, una campaña a favor de los refugiados que está haciendo un buen trabajo para disipar muchos de los mitos que han surgido en torno al tema. Los refugiados están siendo retratados como fuertes y resistentes y capaces de ofrecer mucho debido a su sabiduría, que es mi experiencia de ellos, más que como una carga.

Entonces creo que veremos un cambio hacia un discurso más positivo en el futuro cercano. Pero puede suceder a través de las redes sociales y a través de la comunidad empresarial y las organizaciones sin fines de lucro y la I.O.C., a diferencia de a través de los medios tradicionales o a través de la esfera política.

 

*Entrevista de Tim Walker, aparecida en NEA Today.